距地球最遙遠小行星 首個影像曝光

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(華盛頓2日綜合電)美國太空總署(NASA)探測器「新視野號」於周二(1日)元旦日以3500公里近距離掠過距地球最遙遠的小行星「天涯海角」(Ultima Thule)時,成功拍下這顆行星的首個影像。從照片可見,「天涯海角」外形像個保齡球瓶。

「天涯海角」正式名稱為「2014 MU69」,距離地球約64億公里、與冥王星相隔約16億公里,即處在「柯伊伯帶」。NASA負責今次任務的科學家證實,「新視野號」已於美東時間周二凌晨0時33分(大馬時間同日下午1時33分),在「天涯海角」的3500公里外掠過。

科學家韋佛周二在記者會上說明從探測器「新視野號」接收到小行星「天涯海角」的最新數據。(美聯社)

小行星「天涯海角」外形像保齡球瓶(右)。(歐新社)

從傳回的模糊影像判斷,這個像保齡球瓶的小行星長約32公里,闊約16公里,像螺旋槳般旋轉,也可能是兩個靠近的星體圍繞對方運行。

但由於與地球相距實在太遠,信號回傳地球需要6個小時,所以估計更清晰的彩色影像最快於當地周三(2日)傳回NASA,而歷來最高清的影像料於2月才傳到。

美國太空總署的科學家收到信號後,喜呼「我們的太空船狀況很好」,並慶祝完成這個創下太陽系最遠探索距離的任務。任務負責人斯特恩大感振奮,稱十分喜歡這個2019年的喜訊,慶祝後睡了一頓好覺。

「新視野號」探測器於2006年1月19日發射,於2015年成功飛掠冥王星。此次「新視野號」探測小行星「天涯海角」是人類首次近距離探索柯伊伯帶天體,這比歷史上任何行星體的探測更具意義。

天文學家認為,「天涯海角」是由與原始太陽、地球和其他行星相同的星際塵埃雲創造而成,希望它能揭示太陽系在40億年前的形成過程。

文:綜合報導

圖:美聯社、歐新社

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